Monday, September 17, 2012

專利制度的社會成本 (蘋果vs三星的啟示.之二)

2012年9月13日
梁天卓 經濟3.0


昨文提到,現在美國申請專利似乎愈見容易,例如在蘋果與三星的專利訴訟中,有一些蘋果的「發明」似乎並不新穎(novel);兩位美國經濟學者Boldrin和Levine就認為,現在美國的專利制度無助於研發創新,而且它的社會成本可以很高;他們更認為,美國應廢除現有的專利制度。

本文先淺談有關社會成本的其中兩方面,至於為什麼廢除專利制度後反而有利創新,就留待下回分解。

首先,太陽底下無新事,新發明不可能是全新的,一定是在某程度上建基於前人的發明或從前累積的知識。如果一些很簡單的「發明」─如圓角長方形立體的手機形狀也可以拿到專利,研發新手機時便需要付出各項不同專利的授權費,研發成本肯定大增。

很多資訊科技公司的策略是,不理會新技術能否套用在自身的產品裡,總之先把它們註冊專利,藉此加重對手的成本!有研究指出,單單在2005年,就有41家公司申請了8000個有關3G技術的專利。

第二,很多生產商當然都不會這麼誠實,一開始便乖乖地向其他公司支付各項專利的授權費,大部分時候都是在其他人的專利技術或設計上,作少許改動,「偷雞」不付授權費。

專利範圍刻意模糊

問題是,一個專利所保護的範圍有時候並沒有寫得很清楚,這當然是專利擁有者故意的:因為專利的形容寫得愈模糊,該專利的保護範圍便愈廣,他們就會有愈大把握向「偷雞」的生產商提出訴訟。其實不只是專利,其他有關知識產權的保護範圍也都是很模糊的。例如今次蘋果與三星的訴訟中,蘋果認為三星侵犯了它的trade dress,筆者找不到其中文譯名,姑且譯之為「品牌形象」吧。

至於品牌形象是什麼?我們看看這次訴訟的主審法官Lucy Koh,怎樣向陪審團解釋這個法律概念:

Trade dress is the non-functional physical detail and design of a product, which identifies the product's source and distinguishes it from the products of others. Trade dress is the product's total image and overall appearance, and may include features such as size, shape, color, color combinations, texture, or graphics. In other words, trade dress is the form in which a person presents a product or service to the market, its manner of display.

簡而言之,品牌形象是整個產品的設計和包裝風格給顧客的印象。怎樣?覺得很主觀吧?的確,專利訴訟很多時候都依靠法官或陪審團的主觀判斷,加上近年美國的專利訴訟用上對專利法例不熟悉的陪審團作裁決的比例有上升趨勢,判決的隨機性亦變得愈來愈大。

因為專利和各項知識產權的保護範圍模糊,歷年在資訊科技界的專利訴訟多不勝數,蘋果與三星的訴訟只是其中之一。事實上,蘋果亦不是第一次跟它的主要對手打官司。

在上世紀90年代初,蘋果便曾控告微軟侵犯蘋果的圖形用戶界面(Graphical User Interface,簡稱GUI)的專利,但其實差不多在同一時間,施樂(Xerox)亦控告蘋果侵犯其GUI的專利。

可能是想對方撤銷對微軟的訴訟,微軟總裁蓋茨便曾對蘋果的喬布斯說過一句後來被引為經典的話:

Steve, just because you broke into Xerox's house before I did and took the TV doesn't mean I can't go in later and take the stereo.

增法律顧問 減研發資源

專利的保護範圍模糊,加上申請專利的門檻下降,令關於專利的訴訟有上升的趨勢。在這個「我告你、你告我」的環境下,很多資訊科技公司都聘用了大量的法律顧問來應付龐大的訴訟需求,間接令投放在研發的資源減少。

現在,美國專利制度的社會成本很高,絕不止以上兩項,稍後再和大家討論專利帶來的其他社會成本。

Reference  :  Goodman, D.J. and R.A. Myers(2005): "3G Cellular Standards and Patents," IEEE WirelessCom 2005.

梁天卓撰文逢周三及周四刊出
作者為香港中文大學經濟系助理教授

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