Wednesday, October 17, 2012

借鑑美國的扶貧政策(探討扶貧政策.之二)


2012年10月11日
梁天卓 經濟3.0

上文引述兩位研究最低工資的權威指出,最低工資將引致失業,而失業的通常是低技術勞工,扶貧的成效存疑。那麼,香港政府在扶貧政策上還有什麼選擇呢?

我們可以借鑑美國的入息稅額扣抵(Earned Income Tax Credit),它是類似負入息稅(negative income tax)的一項政策,用意是給低收入人士一些稅項扣均力敵而直接達致扶貧的效果。

美國的入息稅額扣抵實際上怎樣運作呢?以一個在2010年帶着一位小孩的單親媽媽為例,如果她的年薪少於35535美元(約相等於28萬港元,即月薪約23000港元),她便有資格領取這項稅額扣抵。

稅項分階段扣抵
實際的稅額扣抵是如何計算呢?它將按收入分為三階段:

第一個階段稱為「漸進期」(phase-in),如果單親媽媽的年薪是在「漸進期」內,亦即介乎1至8949美元,她能夠領取的稅額扣抵便相等於她年薪的34%;

第二個階段(年薪由8950至16449美元)稱為「沒頂期」(plateau),單親媽媽能夠拿到的稅額扣抵為3050美元,是在三個階段中最高的;

在第三階段(年薪由16500至35534美元)的「漸退期」(phase-out),單親媽媽的稅額扣抵將以「沒頂期」的3050美元為基準,再扣減額外年薪的16%,假設單親媽媽的年薪為20000美元,她能領取的稅額扣抵便為2,490美元﹝3050 - 16% x(20000-16500)﹞。

利用入息稅額扣抵作為扶貧政策,有幾項優點。

首先,它的行政成本相對其他扶貧措施低,這是因為就算沒有入息稅額扣抵,大部分美國人也需要報稅,而合資格人士如那位單親媽媽,只需在報稅表上多填幾項便可領取資助。美國稅局便曾估計,在1996年有接近九成合資格人士領取入息稅額扣抵的資助。

另外,它能夠直接扶助低收入人士,不會像最低工資那樣「好心做壞事」,入息稅額扣抵只會給低收入人士最需要的現金資助。

最後,亦是最重要的是,有別於其他扶貧措施,入息稅額扣抵能提升低收入人士的就業,增加他們自力更生的能力。

這政策能增加就業的主要原因有二。首先,沒有收入的失業人士是沒有資格領取資助的;另外,在「漸進期」內,資助隨收入增加,就算資助在「沒頂期」和「漸退期」不隨收入增加甚至下降,受資助人士的總收入(即本身收入加上入息稅額扣抵資助)亦將隨收入增加,這樣令低收入人士減少工作時數或尋找較低收入工作的誘因降低。

兩位美國學者Hotz和Scholz在2002年便發表了一篇文章,總括了關於美國入息稅額扣抵的研究,他們指出,絕大部分的研究都發現擴大入息稅額扣抵的資助和範圍,都令低收入人士的就業率上升,證明這政策的扶貧效用正面。

美國實施成效顯著
美國的入息稅額扣抵在1975年正式推行,多年來不斷擴大,以1999年的面值計算,資助金額由1975年的39億美元,大幅上升至2000年的315億美元。據美國政府估計,這項政策在1997和1998年令430萬人脫離貧窮線!

既然美國的相關政策成效不俗,有關研究亦多不勝數,珠玉在前,香港政府何不先細心研究此政策在香港的可行性和預計成效得失,然後才決定是否提高最低工資至30元?


Reference: Hotz, V.J. and J.K. Scholz (2002): "The Earned Income Tax Credit," in Means-Tested Transfer Programs in the U.S., R. Moffitt, ed., Chicago: University of Chicago Press, 2003, 141-198.

作者為香港中文大學經濟系助理教授

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