Thursday, November 1, 2012

環保與反壟斷


2012年10月25日
梁天卓 經濟3.0


 環保這個概念在香港日漸普及,現在香港人的環保意識普遍比十年前已高出很多,我們可見到不少人已開始為垃圾分類,路面上的電動或混能車愈來愈多,這當然有賴特區政府制訂多項提倡環保的政策,如環保車稅務優惠。

不用我多說,大家都知道環保的好處多不勝數。一個烏煙瘴氣的世界和一個鳥語花香的天堂,有誰不想活在天堂?但是,這個世界是沒有免費午餐的,環保當然也不例外,最基本的經濟學告訴我們:要鳥語花香便得付出代價,問題是由誰來付那些代價。

壟斷增固定成本

很多時,當提到環保的成本,大家可能即時想到各項環保法例引致的工程費用的增加,例如香港的空氣污染管制,便對很多含有揮發性有機化合物的建築漆料有所規限,這類管制建築公司使用的物料,直接或間接地增加了建築公司的成本。

在歐美等地,環保的意識比香港更高,有關的管制亦因而更多。以美國為例,她們有所謂《潔淨空氣法案》(Clean Air Act),這項法案在1970年首次通過,然後國會在1990年對之進行了一些修訂。

在1990年的修訂通過後,所有製造大量空氣污染的工廠或建築商都需要在動工前申請許可證,這個許可證在兩方面增加了工廠或建築商的成本,首先,因為他們需要報告工程中產生空氣污染物排放,所以他們都要購買及裝置一些監察儀器;另外,他們亦要就如何減少排污撰寫一份詳細的計劃書。

這法案影響了很多不同的行業,水泥業是其中之一。水泥是製造混礙土的主要原料,而製造水泥的方法很簡單,就是把大量的石灰岩放進可高達1000呎的爐內,以大約太陽表面熱度的三分之一的溫度將之燒熔成水泥。這極高溫度需要不斷燃燒煤或石油等化石燃料來維持,中間的過程因而製造了大量的空氣污染。

不難想像,水泥業是美國政府重點監管的行業之一,據行內估計,在1990年法案修定後,每間水泥公司因為申請許可證所帶來的額外固定成本可高達1000萬美元!

但是,這項環保法案還帶來了額外的社會成本,就是增加了水泥廠的壟斷能力。為什麼呢?原因在於剛才提到的許可證。每間水泥廠運作前都需要申請許可證,而這個許可證所引伸的支出為數不菲,有時可以是逾千萬美元,但這些都是一次過的支出,是歷史成本,在水泥廠開始運作後便不會對水泥廠的生產有任何影響。

這些許可證帶來的歷史成本為什麼會令水泥廠的壟斷能力增加?我們可以想像這個許可證為打入這個市場的「入場券」,入場券愈貴,很自然地,在場內的水泥廠便愈少。在1990年的法案修訂後,這張入場券的價值可高達1000萬美元,可想而知,很多本來有意欲在水泥市場分一杯羹的廠商都可能因而卻步,市場內的水泥廠之間的競爭便因而減少。亦即是說,每間水泥廠的壟斷能力將因為這個法案而提升不少。

水泥廠的壟斷能力增加有什麼問題?一個中學曾讀經濟的學生都可以答你:理論上,這會令水泥的價格上升,交易量下降,社會的整體利益會受損。

學者量化社會成本

至於實際上,要回答價格上升多少、交易量下降多少、社會的整體利益將受損多少這些問題便遠為複雜。

德州大學的教授Stephen Ryan便曾做過相關的研究。Ryan發現,由於運送水泥的費用昂貴,在加州的水泥廠並不會與芝加哥的水泥廠有直接的競爭,所以即使沒有這環保法案,水泥廠在一個州份亦已可擁有相當的壟斷力。

在1990年的法案修訂通過後,入場費的上升令每間水泥廠的壟斷力進一步提升。據他的計算,這環保法案最終令水泥的價格上升了1.44%,交易量下降了3.3%,整個市場因而損失了3000萬美元的效益!

Reference : Ryan, S. (2012): ”The Costs of Environmental Regulation in a Concentrated Industry,” Econometrica, 80(3), 1019-1061.

梁天卓
作者為香港中文大學經濟系助理教授

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