Tuesday, December 18, 2012

政府的預算局限 (美國的財赤與負債.之一)


2012年12月13日
曾國平 經濟3.0


美國「財政懸崖」(Fiscal Cliff)是近來一個熱鬧的題目。筆者有見及此,準備利用一連三天的篇幅,介紹有關政府財政的基本概念,好讓讀者對美國的財政問題有個了解。

政府的財政情況跟一個普通市民的相似。假設筆者月入1萬元,支出1.1萬元,每月的財赤就是1000元。1000元的差距到哪裏找呢?跟父母「攤大手板」是個選擇,但筆者也可申請一張信用卡,先使未來錢,把1000元的財赤化成卡數(負債)。假若筆者的支出和收入不變,卡數也就累積下去。卡數累積,既來自每月1000元的赤字,亦來自負債而要付的利息。化成一條簡單的方程式,這道理一目了然:

本月底卡數-上月底卡數=利率x上月底卡數-本月收入+本月支出

若筆者遭減薪而支出照舊,卡數的上升速度將愈快。同樣道理,若信用卡公司見勢色不妙,提高筆者的利息,卡數負擔也就更重。相反,若筆者痛定思痛,吃一年即食麵,把每月支出減半,再利用每月的盈餘還卡數,卡數自然慢慢下降。

政府財政部門面對的是同樣的情況。讀者只要把剛才那條方程式改頭換面,把每月換作每個財政年度,即可寫成政府的預算局限:

本年國家負債-去年國家負債=利率×去年國家負債-本年政府收入+本年政府支出

政府跟普通市民的一個分別,是政府舉債的選擇較多:視乎還款年期,發債可分短債(Short-Term Debt)和長債(Long-Term Debt);債券可賣給本國人民,亦可售予其他國家的政府或投資者。無論如何,除非政府撇賬,政府財政部門的行為不能脫離這條方程式。

不過,既然美國經濟一直有增長,同樣的一筆負債,在50年前看起來可能是個大數目,但跟今天的經濟規模比較可能微不足道。由於不同時期的負債或財赤不能直接比較,一個流行的辦法是把方程式改一改,兩邊除以本年的國民生產總值,再加上一點簡化而寫成:

本年國家負債/本年國民生產=(1+利息-經濟增長率)x(去年國家負債/去年國民生產)-﹝(本年政府收入-本年政府支出)/本年國民生產﹞

負債比率的變化取決三個因素:利息高低、經濟增長快慢、政府赤字大小。利息上升、經濟增長放緩或政府赤字擴大,都會把負債比率推上去;利息下降、經濟增長加速或政府赤字減少,則可使負債比率拉下來。

要了解美國的財政困境,讀者只要把兩幅圖表記下來,他日遇到美國朋友,即可扮成美國經濟專家誇誇其談。其一是美國財政赤字(包括利息支出)佔國民生產總值的百分比【圖1】,負數代表的是赤字,亦即政府支出比收入多。圖中可見,50多年來,赤字是常態,最持久的盈餘則為1998至2001年那段至今仍為美國人津津樂道的高增長時期。

另一幅圖是國家負債佔國民生產總值比率【圖2】,即方程式中左邊的一項。從上世紀60至70年代完結之時,由於赤字不算嚴重,美國經濟可靠增長把負債比率壓下去。不過,自80年代起,赤字的擴大超過了經濟增長,負債比率節節上升,「克林頓時代」的高增長加上財政盈餘,負債比率雖一度下降,但自喬治布殊起,負債比率重拾升軌。最近的金融危機,美國以財政政策多番刺激經濟,負債比率更昂然衝破100%大關。

曾國平
作者為維珍尼亞理工大學經濟系助理教授

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