Tuesday, February 5, 2013

油價加快減慢之謎


2013年1月31日
梁天卓 經濟3.0

在今天的香港馬路上,汽油私家車仍然是最常見的車輛,但電動車和混能車近數年亦開始在香港普及起來,這除了是因為政府提供的環保稅務寬減之外(最新修訂的汽車首次登記稅寬減已由30%增至45%,上限75000元),汽油價格不斷上升亦是主要原因之一。

油價升幅遠超通脹

根據筆者在網上找到的資料,原油價格在2009年金融海嘯的低位時大約是60美元一桶,最新報價為約96美元一桶,在四年內大幅上升超過50%。油價的升幅縱使不及本地樓市,可是仍遠高於通脹。

油價上升當然增加一眾車主的駕車成本,但最令眾車主怨聲載道的相信是油價長期以來「加快減慢」,即是當原油價格上升時,眾油公司立即上調零售汽油價格;相反,當原油價格下跌時,油公司卻不立刻減價。

其實,這不是一個香港獨有的現象,美國的車主們亦有同樣的投訴。美國三位經濟學者Borenstein、Cameron和Gilbert曾經對此進行研究,他們搜集了由1986至1992年期間三十三個美國城市的無鉛汽油零售價的數據,再以之與同時期的原油價格作對比。

透過計量工具分析的幫助,他們發現零售油價的確有加快減慢的情況:當每加侖原油價格上升1美仙,零售油價將在兩周內上升0.55美仙;相反,當每加侖原油減價1美仙時,零售油價在其後兩周也不會有明顯的變動,油公司只會在較後的時間才減價!

「汽油霸權」非全部原因

為什麼油價會有這種「加快減慢」的現象呢?很多人可能將之歸咎於「汽油霸權」。的確,在美國和香港,汽油市場都被數間油企壟斷,它們絕對有可能在成本上升時立刻將之轉嫁到消費者身上,在成本下跌時慢慢才「回饋」消費者。

到底油公司有沒有濫用它們的市場力量合謀定價,令油價加快減慢,來牟取暴利呢?Borenstein、Cameron和Gilbert的研究發現,油公司的確有運用其市場力量令汽油零售價加快減慢,但他們認為,這不是唯一令油價加快減慢的原因。

另一個原因與汽油的製造過程有關。原油經提煉後可以製成很多不同的產品,包括汽油、柴油和煤油等等,不同的提煉過程可以改變各種製成品的比例。在1986至1992年期間,汽油佔美國原油經提煉後製成品比重45%。這裏的重點是,更改提煉過程是一件十分勞師動眾的事,需時可以達二至四周之久。

這個原油的提煉過程,跟零售汽油價格加快減慢有什麼關係呢?假設現在阿拉伯發生內戰,當地所有油田停止運作,估計這將令全球原油供應大跌一半,原油價格肯定大幅上升,零售汽油價格會否立刻跟隨上升呢?

就讓我們假設零售汽油價跟隨原油價立刻上升,這將令大家對汽油的需求大跌,眾車主在踏油門時便會「就住就住」,油站外因而變得水盡鵝飛。這對油站有什麼影響呢?因為煉油廠對汽油的供應不會在短期內有變動,汽油需求下降會令油站內的汽油存量大幅上升,對油缸容量足夠的油站來說問題不會太大。

避免供不應求策略之一

但如果一年後內戰平息,油田恢復運作,原油價格大跌價,會否令零售汽油價格立刻大幅下跌呢?假設零售價即時下降,汽油的需求會立刻大增,但煉油廠並不能立刻增加零售汽油的供應,這可能會在短期內把汽油存量不足的油站「搾乾搾淨」,導致有部分油站在短期內出現供不應求的情況。

Borenstein他們認為,在煉油廠不能在短時間內增加或減少零售汽油供應的情況下,「加快減慢」是油站為了避免出現這種供不應求的情況策略之一。

Reference:

Borenstein, S., A.C. Cameron, R.Gilbert (1997): "Do Gasoline Prices Respond Asymmetrically to Crude Oil Price Changes?" Quarterly Journal of Economics, 112(1), pp.305-339.

梁天卓
作者為香港中文大學經濟系助理教授

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