Friday, March 8, 2013

財爺應派「全民退保」這粒糖嗎?


2013年3月7日
梁天卓 經濟3.0

一周前,財爺宣讀了來年的財政預算,內容大致與市民預期相若,總括來說是驚喜欠奉。首先,一如過去數年,財爺估算政府將出現數十億元的赤字,但觀乎政府近年的「戰績」,大家對政府能夠「轉虧為盈」倒是少有地信心十足。
另外,財爺繼續派糖,但這粒糖並沒有上年那麼「甜」;在這次的財政預算中,政府用以派糖的非經常性開支只有330億元,佔總開支不到10%(如果加上新注入「關愛基金」的150億元,這粒糖的總值達480億元,佔總開支約14%)。

經濟倘下滑 赤字連年

筆者在財爺宣讀財政預算案當天有幸獲邀上某電視台的評論節目,出席節目的還有政府、商界、中產(月薪應該沒有30萬元)和基層的代表;席上中產和基層的代表都認為政府這次派糖不夠「甜」,極其量只可以說是杯水車薪,他們普遍認為,政府既然坐擁超過7000億元的財政儲備,何不乘機加大經常性開支(尤其是社會褔利開支),為中低下收入人士紓困?

誠然,7000億元不是一個小數目,足夠支付政府超過一年的經常性支出;但正如筆者和同欄的家健兄多次提到,政府的收入大多來自與股市樓市有直接關係的印花稅和地價收入,股市樓市變幻莫測,周期亦有上有落,經濟向好時政府可以錄得龐大盈餘(上年的財政盈餘達600多億元,佔財政儲備接近10%),但經濟下滑時政府卻可能連年赤字(相信大家對沙士前後政府的赤字預算仍然記憶猶新吧)。試問一個「三更窮,五更富」的政府,怎可能對一些長遠的開支作出任何承諾呢?

雖說中產和基層都投訴政府沒有加大經常性開支,但其實從回歸前夕至2011年,政府每年的總支出已增加了一倍,其中社會褔利的支出上升幅度最大,上升了接近兩倍;政黨要求增加社會褔利的壓力與日俱增,但是同一時間香港人口老化的問題亦日益嚴重,我們可以預期政府的社會褔利開支將來只會有升無跌。社會褔利支出的增加,將對政府財政帶來什麼壓力呢?讓筆者以其中一項社會褔利支出作例子。政府在不久之前通過了向長者派發「特惠生果金」,把通過入息及資產審查的65歲以上長者的生活津貼由每月1135元,提升至2200元,70歲以上的長者即使不能通過入息及資產審查亦可獲每月1135元的津貼。

人口老化日趨嚴重

筆者翻查了統計處的數據,發現目前本港65歲或以上的人口接近100萬,70歲以上的也有接近75萬。假設有一半的長者能夠通過入息及資產審查,政府每年單單在「特惠生果金」上的開支便會超過180億元!

隨着醫學的進步,香港人愈來愈長壽,但同時生活指數上升亦令生育率愈來愈低,結果是香港人口正在不斷老化,這無疑亦增加了政府的財政壓力。根據統計處的人口推算,在2041年香港65歲以上的長者數目會超過250萬,70歲以上的長者也有接近200萬。

假設每月的津貼維持不變(雖然這是近乎不可能的事),再假設合乎申請資格的長者比率仍然有一半,那麼,政府每年單單在「特惠生果金」的開支便要增加至超過460億元,佔政府現在的財政儲備超過5%!

坊間希望「特惠生果金」只是一個過渡的方案,最終的目標是所謂的「全民退休保障」。不過,作為過渡的「特惠生果金」的支出其實不少,而且更是在每年遞增,作為最終目標的「全民退休保障」對政府財政可能造成的壓力實在不問可知。

作者為香港中文大學經濟系助理教授 

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