Wednesday, April 10, 2013

電腦三巨頭生得逢時 (網絡科技起源.之一)


2013年4月3日

科技發展一日千里,在很多方面都直接或間接影響了大家的生活模式。最近網上流傳一幅圖,比較了新舊教宗上任時,教徒在聖彼得大教堂等候選舉消息的情況【註1】。八年前本篤16世上任時,大部分教眾都是抬頭聽候教宗寶座誰屬;但上月新教宗方濟上任時,教眾抬起的已不是他們的頭,而是他們手上的智能手機或平板電腦。

現在我們可以輕易地用手提電腦、智能手機或平板電腦上網,其實主要源於40年前的電腦科技革命,其中有3個人是革命的表表者,他們分別是Microsoft的Bill Gates【圖左】、Apple的Steve Jobs【圖右】和Sun Microsystem的Bill Joy【圖中】。為什麼他們可以如此成功?暢銷書Outliers的作者Malcolm Gladwell曾為此提供解釋【註2】。首先,3位都是天資聰穎,這當然是成功的重要因素,但是像哈佛這樣的高等學府每年錄取的資優學生成千上萬,為何只有絕少數人能如以上3位般成功呢?

Gladwell發現,他們都有一些共通之處。其中一樣是他們都在機緣巧合下,可以在大學或之前有大量實習的機會。須知道,上世紀70年代之前,當他們還是青少年的時候,電腦並沒有如現在普及,但Bill Gates的中學時期和Bill Joy的大學時期,卻剛巧都擁有了當時最先進的電腦,為他們提供大量編寫電腦程式機會;而Steve Jobs的家則位於資訊科技巨頭Hewlett-Packard(HP)附近,而他在HP那裏得到很多關於電腦的知識。

另外,他們都「生得逢時」。70年代前,電腦都是很巨型的,所有運算都要在大型的電腦中心進行,但70年代中期以後,技術發展令個人電腦變成可能。而3位仁兄當時都是20出頭,一方面已累積了大量相關知識,一方面又沒有家庭負擔,而願意承擔創業風險。

Gladwell說他們「生得逢時」其實是十分對的。除了因為個人電腦因技術進步變得可能之外,Gladwell其實忽略了另外兩個很重要的因素。

知識產權遠比現在少

第一個因素是當時知識產權的「保護」遠比現在為少。1981年美國終審法院在Diamond v. Diehr案中認為,電腦軟件程式應受專利權的保護;但在此之前,我們已有很多關於電腦的發明和創新,例如一些電腦作業系統如Linux、圖形用戶界面如圖標和一些文書處理的軟件等等。

你們可能會問:沒有專利權的保護,軟件開發商怎樣賺錢?答案其實很簡單。眾所周知,Linux是open-source,任何人都可以免費把Linux安裝到電腦裏,任何人亦可以把Linux的程式加加減減,然後再將之在市場出售,但條件是他們必須把删改後的程式放到網上,讓人免費下載。

現在假設Steve Jobs大幅改良了Linux的設計和系統,稱之為iLinux,標價10美元;因為open-source的條款,Steve Jobs需要把iLinux的原始程式放上網讓人免費下載。假設我在網上免費下載了iLinux,把它重新包裝,然後同樣標價10美元在市場出售。如果你對iLinux有興趣,你會選擇自己免費下載原始程式,然後一步步進行安裝,還是付10美元以省卻中間很多繁複的步驟?很多人對電腦只是一知半解,所以很多時都會願意付不太貴的價錢,買一套比較完整的軟件。

假如你願意付錢,你會買Steve Jobs的還是我的iLinux呢?相信99.99%的人都會向Steve Jobs買軟件,原因很簡單:軟件總有壞或需要更新的時候,你會相信我還是Steve Jobs可以把iLinux修好或更新呢?

因此,沒有專利保護不一定令軟件開發商不能賺錢,相反,專利保護有時反而不利創新,因為已擁有專利的公司將利用本身的專利權打擊對手,蘋果和三星近年的專利訴訟便是一例。當大企業如蘋果和三星已在智能手機市場擁有大量專利權時,其他小公司能創新的空間便愈來愈小,這亦間接令大企業持續創新的動機減少。Bill Gates便曾說:If people had understood how patents would be grated when most of today's ideas were invented, and had taken out patents, the industry would be at a complete standstill today.【註3】

Bill Gates、Steve Jobs和Bill Joy的因緣際會,不單單如Gladwell說是因為他們創業時碰巧是個人電腦的技術開始成熟,還因為當時電腦軟件不如現在般受專利權的保護。其實,還有一個因素令他們「生得逢時」,篇幅所限,明天再談。


註2 Gladwell, Malcolm. Outliers: The Story of Success. Back Pay Books. New York.

註3 Bill Gates(1991): "Microsoft Challenges and Strategy," memo.

作者為香港中文大學經濟系助理教授

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