Friday, May 17, 2013

教科書售價高昂之謎


2013年5月15日

還有兩個多月,全港中小學學生的暑假便會展開,相信現在不少學生對此都引頸以待;在學生們滿心歡喜地迎接暑假的同時,家長們卻可能怨聲載道,因為又要為年年加價的教科書而發愁。

為了確保教科書的內容符合教育局的課程指引,每本中小學的教科書在出版前都必須經過教育局的審批,而獲批的教科書資料如出版商和價格等,則會被列入《適用書目表》。筆者在教育局網頁上的《適用書目表》找來近年中小學各級別教科書的價格數據,發現近兩年中小學教科書售價的平均加幅約3%至4%,其中升幅最高的是高中(即中四至中六)的教科書,但亦只有大約4%【表】,加幅其實絕不「離譜」。

需求彈性低

不過,話說回頭,家長們的投訴並非事出無因。雖然近年教科書的加價幅度並不高,但教科書本身的價格其實已十分高昂,家長每年在教科書上花3000、4000元是等閒之事。

根據《適用書目表》,一套覆蓋高中三年課程的經濟學教科書,售價可高達1000元,即平均每年超過300元,其售價與由哈佛大學著名經濟學教授Greg Mankiw編制的大學入門經濟學教科書差不了多少。

早前有政黨為此進行問卷調查,指出近九成受訪中學生的家長認為目前教科書售價不合理。經濟學是一門社會科學,解釋各種行為現象是其最終目的,教科書售價合理與否,不是經濟學者可以回答的問題;不過,我們卻可以從經濟學理論,分析為何教科書售價這麼高昂。

教科書售價高昂有很多原因,其中一個是其需求彈性低(low demand elasticity),亦即是說,教科書的售價上升不會對銷售量有太大的負面影響。

為什麼教科書的需求彈性低會令其售價高昂呢?試想一下,假如你的伴侶對你痴心一片,她(或他)對你的需求彈性可能也很低,無論你甜言蜜語或不瞅不睬,她(或他)仍然會對你死心塌地。如果你真的這麼幸運,你可能不會花那麼多時間、精神和金錢為對方不斷製造驚喜!

同樣地,如果學生或家長們對教科書的需求彈性很低,教科書售價不論高低他們仍然會對其「死心塌地」,出版商又不是非牟利的慈善機構,又豈有不提高售價「賺到盡」之理?

選擇權在教師

不過,為什麼學生和家長們對教科書的需求彈性會低呢?決定需求彈性的其中一個因素是市場上的選擇是否足夠。兩年前中文大學的王澤基教授曾指出,香港教科書市場裏的出版商其實為數不少,應該沒有壟斷情況【註】;在個別科目,教科書的選擇其實亦不少。舉個例,根據考試局的資料,報考高中經濟科的考生大概只有2萬人,而在《適用書目表》內的高中經濟教科書則有五間不同出版社的選擇。

雖然教科書的選擇足夠,但選擇權卻是在不用付錢的教師的手上,並不是由付錢的學生(和家長)所決定。

筆者在大學教書,不時會有出版商的代表到辦公室推銷教科書,他們會標榜其教科書內容充實,同時亦會為教師(即筆者)提供大量的教學輔助工具,但他們卻從來沒有以低價促銷,因為他們知道教師們並沒有誘因為學生「格價」。

既然有權選擇教科書的老師在乎的不是價格,而是教科書其他方面的質素如教學輔助工具,出版商當然順理成章,為教師出考試練習題,而後將上升了的成本轉到學生身上。


作者為香港中文大學經濟系助理教授

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