Wednesday, May 22, 2013

一個Excel錯誤在主觀傳媒的代價 (兩個學界風波給本土論述的啟示.二之二)

2013年5月21日

哈佛畢業生Jason Richwine被揭發四年前白紙黑字指出從墨西哥到美國的新移民IQ低,他在輿論壓力下辭去了美國傳統基金會的職務。這場風波的一個啟示是,香港對族群仇恨和種族歧視的意識,比起西方國家仍是很薄弱。基於社會不容歧視言論而失掉工作,是咎由自取的小風波一場。

這場風波另一個更重要的啟示是,在傳媒的驅使下,Richwine被起底,整個移民政策討論轉化成種族問題的爭議,至於對原本傳統基金會就特赦非法移民為社會帶來多少經濟負擔的研究報告,輿論嗤之以鼻。我對這個研究報告不同意的地方有很多,但與不少經濟學家一樣,我支持改革移民政策以吸納更多人才成為新移民。Richwine被「對家」攻擊為種族主義者,使推動符合經濟效益的移民政策,也變得舉步維艱。

無獨有偶,美國傳媒一個月前爭相抨擊哈佛學者Carmen Reinhart及Kenneth Rogoff(傳媒簡稱為R-R)在2010年發表的一篇論文,《信報》亦刊登了一篇名為「緊縮政策的偽理據」的相關文章,指出R-R的高國債不利經濟增長的分析誤導大眾。不過,如有真正留意整件事的來龍去脈,就會明白傳媒的指控是言重了。

經濟增長在國債蔓延時

R-R於2010年在頂級學報《美國經濟學報》(American Economic Review)發表了一篇名為Growth in a Time of Debt的論文,文中顯示國債與經濟增長有統計關係。

大眾向來對《美國經濟學報》的學術文章漠不關心,但R-R的論文卻是非一般的學術文章:文章只有6頁紙,沒有任何複雜的統計分析,內容亦沒有經過行家嚴格地評審(文章是應邀發表在每年5月的Papers and Proceedings特刊),簡單易記的結論是──國債跟GDP的比例超過90%的國家,都同時出現經濟增長放緩的現象【註】。

經濟學界其實對不需經過嚴格評審的文章一向不太認真,R-R這篇文章一方面沒有釐清國債比例與經濟增長的因果關係,亦沒有清楚解釋90%這個關鍵數字背後的經濟意義,整篇文章只是指出一個統計現象罷了。

我不是要抹殺R-R的學術貢獻,他們的主要貢獻在於對數十個國家超過一個世紀的國債和外債數據的收集及整理,令學界能較有系統地研究國債與經濟發展的關係,這無疑是非常重要的學術貢獻。但外界一般誤解了R-R的學術貢獻,以為是發現了90%國債比例這個關鍵數字。

沒有經濟學家會認為,單憑一篇學術文章便可改變任何重大政策,政策的決定亦不應只憑一篇文章的結論而左右。傳媒與政客要拿一兩篇學術報告來大造文章,學者管不了,文章被捧到天上去時如是,被貶至一文不值時亦如是。R-R的文章當初被政客吹捧,固然有其政治動機;一向反對緊縮政策的人,今天只是把握機會反擊而已。所謂緊縮政策的「理據」或「偽理據」,都是誇大其辭,言過其實。

緊縮政策的偽理據?

實情是,傳媒大肆報道有關R-R文章的Excel錯誤,對文章結論的影響,根本微不足道。除了這個Excel錯誤,學界發現另外的兩個問題,其實都不是錯誤。

問題一是R-R當年的分析「漠視」了三個國家戰前的數據,R-R的解釋是他們撰文時這些數據還未整理好。

問題二是有關數據的一些統計處理,批評的人提出了另一個處理方法。不同統計方法會達致不一樣的結論,哪一種方法的假設對解答問題較可取,無疑是值得討論,但R-R的方法不是錯誤。即使應用批評者建議的方法,亦改變不了「國債跟GDP的比例超過90%的國家,都同時出現經濟增長放緩的現象」的統計現象,不同的只是增長放緩程度之別。

以「Excel錯誤」為大字標題,繼而一口咬定國債與增長放緩沒有任何關係的傳媒報道,絕不客觀。

讀者都是生活忙碌的人,大部分都希望讀到與他們想法一致的分析來自我感覺良好一番。政客選擇性地引經據典,更不在話下。香港有一大堆本土論述,當中一些主張不是完全沒有道理的,但如果某些有心人因為政治目的而把本土論述與族群仇恨緊扣一起,代價是會令大部分堅信普世價值的人敬而遠之;另一個代價是一些港人被仇恨洗腦,諷刺地變成傳說中道德淪亡的強國人。

註:原文為Our main result is that whereas the link between growth and debt seems relatively weak at "normal" debt levels, median growth rates for countries with public debt over roughly 90 percent of GDP are about one percent lower than otherwise; average (mean) growth rates are several percent lower.

作者為克萊姆森大學經濟系副教授

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