Tuesday, June 4, 2013

安袓蓮娜的乳癌爭議

2013年5月22日

荷李活女星安袓蓮娜袓莉早前在身體檢查中驗出乳癌基因,為避免日後癌症所可能帶來的痛苦,她果斷地切除了乳房,還對外公開了她做手術的決定,並呼籲其他女性接受乳癌基因的測試。

安袓蓮娜袓莉這則新聞引來很大迴響。一方面大家都認為作為不少人心目中的性感女神,她果斷做手術和把自身經歷公開的決定很勇敢;另一方面這則新聞揭示了美國專利制度中的一些問題。

過分保護專利礙創新

替安袓蓮娜袓莉檢查乳癌基因的公司名為Myriad Genetics,創立該公司的幾位仁兄在上世紀90年代發現了與乳癌有密切關連的基因,他們發現身體內有這些基因的人患上乳癌的機會可高達80%;Myriad Genetics其後不單申請了乳癌基因檢測技術的專利,還禁止任何人用其他方法檢測這種乳癌基因! 很多有識之士,其中包括有經濟學諾貝爾獎得主Joseph Stiglitz都認為,美國現在的專利制度過分地保護專利權的擁有者,並指出專利權的過分保護,對研發創新有百害而無一利【註1】。

此話何解?在解釋為何我們不應過分保護專利權前,要先明白為何我們需要有專利制度。

在專利制度下,發明者在成功申請專利後,可在專利權有效期內擁有其發明的壟斷權。目前美國的專利權期限為20年,亦即是說,一個發明了治療癌症新藥的企業,可在20年內壟斷該市場,令新藥能為集團帶來龐大的利潤。在一些行業如醫藥,前期固定的投資不菲,佔成本比重很高,有研究曾估計,在美國每一隻新藥在推出市面前的投資平均達8億美元(以2000年的物價計)【註2】。沒有專利制度帶來的巨額利潤,發明與創新所需的前期投資,將令不少發明者卻步。

理論上,專利制度可以鼓勵研發,但這制度在操作上卻經常為人詬病。專利帶來的壟斷權一方面可以為研發帶來誘因,一方面新產品的價格卻因壟斷而變得高昂,令很多消費者不能受惠。更甚者,太陽底下無新事,很多的新發明,其實都建基於前人的發明,今天發明的成本高昂,必會窒礙明天的科研發展。

Myriad Genetics的乳癌基因專利不單壟斷了檢測的技術,還禁止其他人以其他方法檢測這些基因。這專利制度下容許的壟斷權無疑過大,情況就如一個人發明了一套用作生產太陽能汽車的新技術,申請了專利,這專利不單限制了其他人在未經授權下使用該項新技術,還禁止其他人開發其他可用作生產太陽能汽車的新技術。

大量競爭降低測試費

這裏的重點有二。首先,Myriad Genetics發明的是檢測乳癌基因的技術,它沒有「發明」那些乳癌基因,就如上述例子中的那人,只是發明了一種生產太陽能汽車的新技術,而不是發明太陽能汽車一樣。此外,條條大路通羅馬,乳癌基因不一定要由Myriad Genetics技術才能被檢測出來,就如太陽能汽車不會只有一種技術能夠生產一樣。過分保護專利擁有者的制度,最終只會阻礙了競爭,防礙其他人研發其他更有效,更低成本的方法檢測乳癌基因。

Joseph Stiglitz指出,耶魯大學本來準備研發成本更低的檢測方法,但最後因Myriad Genetics的專利而作罷。

可以想像,如果Myriad Genetics的專利沒有防止其他人以其他方法檢測乳癌基因,耶魯大學或其他人也許便能成功研發其他更有效、成本更低的檢測方法,大量的競爭肯定會令乳癌基因測試由現在的2萬元大幅下降,屆時受惠的又豈止安袓蓮娜袓莉?


註2 DiMasi, J. R.W. Hansen, and H.G. Grabowski (2003): "The Price of Innovation: New Estimates of Drug Development Costs," Journal of Health Economics, 22, 151-185.

作者為香港中文大學經濟系助理教授

No comments:

Post a Comment

與蕭局長 談貧富懸殊 免費早餐: 梁天卓

免費早餐: 梁天卓 與蕭局長 談貧富懸殊 2017-06-23 傳媒、KOL以至政府官員都喜歡引用堅尼系數。這是個看似簡單但其實不易明白的指數。讓我簡單解釋一下,該系數的數值是在0至1之間,0代表收入分布絕對平均,1則代表收入完全集中在極小數的人手上。指數看似簡單在...