Sunday, July 28, 2013

讀書「無用」的教育觀

2013年7月26日

上周從人力資本(human capital)角度談教育時指出,在學校學到的知識、工作方法、待人接物的態度等,在市場上有價值,僱主於是出錢租用你的資本。教育的功能之一,在於「武裝」學生,幫助其積累人力資本。

這個「知識就是金錢」的看法可能有點功利,但人總要生活,4年青春加上學費不菲,教育有其功利的用途亦無可厚非。從宏觀角度來看,要計算香港的財富總值,不能只把有形資產如樓房和股票加在一起,人力資本這無形資產也要算進去。

介紹了從人力資本的看法,今天要跟讀者談談另一套解釋教育功能的經濟學理論——signaling,一般譯作「訊號理論」。人力資本和訊號理論兩者對教育的看法南轅北轍,前者認為教育能提升學生的價值,後者卻認為教育只是個增加收入的手段,本身可以一點用處也沒有!

學科知識難派用場

以下例子有助大家理解什麼是訊號理論。據說,經濟學在大學裏受歡迎,是由於一般家長和學生認為經濟學「有用」。說實話,對絕大部分學生來說,經濟學課程的內容其實不太「有用」,跟學生日後的工作可能完全沒有關係。
經濟學本科生學微積分,又計數、又畫圖,懂得一堆術語,功課和考試中或能照本宣科,但相信不少學生畢業後會把經濟學知識忘記得一乾二淨。學生他日當了公司主管,相信不需要記得IS-LM是什麼東西,也不會在乎什麼是Nash equilibrium。

一般人眼中「有用」的經濟學尚且如此,其他科目如哲學、文學或歷史等,除非學生的志願是當有關科目的教師,否則,實在是「無用」之至。

家長掏腰包為子女供書教學,花4年時間讀「無用」之書,難道只為了子女過過「讀書癮」,知道一下知識世界的廣闊,感受一下求學的樂趣?

根據訊號理論,這個看法只對了一半。學校裏學到的知識或許「無用」,但讀書得到的好成績卻大有其用。僱主面對大堆的應徵者,掌握的資訊主要是一張成績單和面試表現。僱主打開求職信一看,知道應徵者讀了一個「無用」的學位,但成績非常優秀,僱主雖然毫不關心這個學位涉及的知識,但從學生的表現,可推斷出學生的智力、工作態度和性格等等;跟成績較差的學生比較,好成績的學生平均來說聰明一點、工作態度認真一點,而且為人較守規矩、按本子辦事,是個較理想的員工。

就某一個特定的應徵者來說,僱主的推論不一定對,但平均來說不會大錯,推而廣之,除了成績的高低,僱主更可從學校名氣的高低、教育程度的高低,推斷應徵者的質素。

根據訊號理論,大學畢業生的薪金平均比中學畢業生高,不是由於前者在大學裏多讀了數年「有用」之書。讀書雖然「無用」,但能夠進入大學並成功畢業,對僱主傳達了的資訊是,這些大學生的智力、工作態度及其他性格特徵,平均要比中學畢業生好,於是能得到僱主的青睞。

辛苦讀書不為知識

小時候讀書要懸樑刺股和鑿壁偷光等感人的成語故事,從訊號理論的角度看,辛苦讀書求的不是書本中的知識,為的是成功考取功名,以證明自己智力過人,有條件當官發財。

香港的小孩「周身刀」,每天上三數個興趣班,游水跳舞外語樂器樣樣掂。根據訊號理論,由於學校收生時掌握的訊息不多,面對的是一張張差不多的小孩臉孔,學生厚厚的履歷表於是大派用場:肯學十數種東西而且學得有點成績,說明小孩聽教聽話,孺子可教也;家長肯花時間和金錢,說明家長重視小孩的教育,有良好的家庭環境也。小孩學的是什麼,反而並不重要。

訊號理論的教育觀,源自「患人之不己知」。我有過人的智力、無敵的工作態度、堅定不移的鬥志,可惜無憑無據,僱主不知道我是個理想員工;於是我努力讀書、「過關斬將」,考試科科A,證明了我的能力,最終得到僱主的垂青。不過,若果僱主一早「己知」,我便不用辛苦讀書,慳掉時間金錢。由此觀之,訊號理論暗示了教育是因訊息不足而造成的浪費!若果說人力資本理論「好功利」,訊號理論就「好灰」及「好虛無」了。

經濟學家真掃興!

作者為維珍尼亞理工大學經濟系助理教授

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