Saturday, September 28, 2013

市價的奇幻旅程

2013年9月28日

在香港談起海耶克(F.A. Hayek,1899-1992),大概會得到以下三個反應:

A、身材好勁果個墨西哥女明星?

B、大右派,自由市場大旗手,唱好資本主義,邪惡!

C、唔識。海底椰就食過。

〈經濟3.0〉的讀者水平高,答案相信會不一樣。讀者都知道海耶克最著名的作品為《到奴役之路》(The Road to Serfdom)。這本1944年出版的小書,一反當時的社會氣氛,力陳社會主義的禍害,指出其抑制民主自由的傾向。有興趣多知道一點的讀者,可先參考一位前輩朋友何洋的文章【註1】,再去找原著一讀。

海耶克的全集數十本,早已購買並安放家中,仍未有時間從頭到尾讀一次。讀過的作品中有兩本值得推薦,一本是1960年出版的《自由的構成》(The Constitution of Liberty)。海耶克在該書先指出自由的重要性,再分析法律、社會風俗等制度如何保障自由,繼而探討現實中的社會政策跟自由的關係;另一本是1948年出版的文集《個人主義與經濟秩序》(Individualism and Economic Order)。今天要介紹的,正是文集中的一篇重要文章,名叫〈知識在社會中如何被運用〉(The Use of Knowledge in Society)【註2】。

被忽略的重要知識

何謂知識?一般的理解是學術知識,如電腦科學;也可理解成技術知識,如懂得修理汽車。這些知識固然重要,或能解決日常生活的問題,或能令科技進步、提升生活水平。

海耶克認為,除了這些技術知識,也有另一種常被忽略的重要知識,稱之為「因時因地的不同情況而為人所掌握的知識」(the knowledge of particular circumstances of time and space)。

聽來抽象,含義其實簡單。你知道某處有一家「隱世」餐廳,好吃兼價錢便宜,上周剛去了一次,本周「食過番尋味」。你知道這家餐廳存在,住在九條街外的居民不知,就算作「因時因地的不同情況而為人所掌握的知識」。又例如你知道某屋苑沒有水果店,市民要走半里路或搭一程車才買到水果,開一家水果店可能有利可圖;你知道這個商機,也是重要的知識。

知識就是力量,既可令你有好東西吃,也能讓你有賺錢的機會。這類知識,我們每人因為身處的時空和地點都總有點不一樣而為我們所掌握,而且內容非常不同。我是半個電子遊戲迷,比較清楚最新遊戲質素的高低,但我對葡萄酒的要求不高,葡萄酒市場有什麼新動向,就不太清楚了。

海耶克提出一個簡單而重要的問題:若果每人都有這麼一點點的知識,而絕大部分人都互不相識,知識如何在有百萬人、千萬人的社會內傳遞和被運用?社會如何「收集」這四散的知識去分配資源?餐廳是否就從此「隱世」下去?屋苑是否就一直沒有水果店?

市價具傳遞知識功能

海耶克的答案是,市價有傳遞知識的功能。每人利用擁有的「獨家」知識,在市場買買賣賣,價格就會暗地把你擁有的「獨家知識」傳遞出去,令這些「獨家知識」普及化。餐廳質素高,你多多幫襯,又叫親朋戚友光顧,一傳十、十傳百,可能有個飲食雜誌記者報道一下,餐廳的需求大增,價格上升。

餐廳的招牌菜是燒豬,顧客多了要多買入乳豬,餐廳的需求上升導致批發價上升。批發商見餐廳踴躍入貨,便叫農場多加生產,農場主人見有利可圖,於是多養豬少生產其他產品了。這家餐廳的燒豬做得好,是因為其廚師是燒豬專家。餐廳生意好,其他餐廳有所聽聞,紛紛出高薪聘請這位廚師,廚師可能就跟老闆要求加人工了。

你和其他陌生人對這家餐廳的一點兒知識,透過不同的市價(零售價、批發價、原材料價、人工等等)傳遞開去,過程中出場的廚師、批發商、農場主人等人物,全都跟你素未謀面。這家餐廳的顧客,見市價上升,自然減少幫襯,但顧客完全不需要知道市價上升背後的複雜過程!

昨天提到打風時的士車費的上升,也有其傳遞知識的作用。的士司機有專業知識,知道在打風之時駕駛危險,加上沒有保險的保障,於是減少供應。的士車費隨之上升,令乘客「慳啲坐」,要有較重要的理由才搭的士。的士在風雨中行駛,市場把其配對給有強烈搭的士需求的市民。司機有關在打風時駕駛危險的「獨家」知識,就此透過市價傳遞給多半不懂「駕駛ABC」的市民了。


註2 文章本於1945年在經濟學期刊American Economic Review刊出

維珍尼亞理工大學經濟系助理教授

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