Wednesday, November 27, 2013

Bitcoin與網絡效應

2013年11月27日

網絡世界無奇不有,虛擬與真實之間的界線亦逐漸變得模糊。想當年我還是中學生時亦曾有一段時間沉迷網絡遊戲,分不清真實與虛擬的世界,現在的人更可在網上的交友平台上付款互相送贈一些虛擬的禮物。此外,虛擬貨幣亦在近年開始流行起來。

比特幣(bitcoin)是最先面世和目前最流通的虛擬貨幣。自它在2009年面世以來,價值不斷在上升;今年初,比特幣兌美元的「滙率」還只是在一比特幣兌十多美元,但在不到一年後的今天,每比特幣價值已升至接近800美元,肯定是今年升值最快的「貨幣」。

供應固定 需求大升

通常一種貨物或貨幣升值這樣快,坊間甚至政府也將認為這個市場有泡沫的風險。事實上,如果各位有留意比特幣的市況也會發現,比特幣的幣值波動其實是不小的:在4月時曾經在數天內由接近240美元,下跌至低於100美元,最近它的幣值亦曾在短短數天內由800美元的高位,下跌至不到600美元,然後又回升至800美元。

比特幣不僅在歐美等地較流行,最近內地一個比特幣網站突然關閉,據報道受害者合共損失了超過2000萬元人民幣。

比特幣有沒有泡沫我並不知道,但它不斷升值最少代表了有不少人對它的前景抱有信心。今天我想討論的是,比特幣有什麼利好的因素令它有不斷升值的潛力。一個較多人討論的是比特幣的供應。基於一個技術性原因,比特幣的總供應不會超過2.1萬億比特幣。對經濟稍有認識的人都知道,任何一件貨物的供應固定,而其需求不斷上升,它的價值會不斷上升。貨幣亦不例外。

問題是:為何人們對比特幣有所需求?比特幣與任何法定貨幣(fiat money)一樣,本身是沒有任何內在價值。

這是什麼意思?一張10元港幣如果沒有香港政府的法令支持,它只是廢紙一張,但因為這法令的支持,我們現在可以用這10元紙幣在便利店買到一份《信報》加一包紙巾,或其他在市場上有同等價值的貨物。

另一個有趣的角度看幣值是網絡效應(network effect)。不久前我在本欄曾向各讀者介紹網絡效應,當時用的例子是手機通訊工具WhatsApp。何為網絡效應?以WhatsApp為例,手機用戶對WhatsApp的需求很大程度取決於WhatsApp的用戶數目,如果該用戶的親朋戚友都沒有在用WhatsApp,那麼,他對WhatsApp的需求大極有限;但如果他的大部分女性朋友都在用WhatsApp與朋友聯繫,那麼他則非用WhatsApp不可。

成敗取決網絡規模

同樣道理,一種貨幣的成敗亦在很大程度取決於其網絡是否夠大。兩個設計一樣但顏色不一的貨幣,一個有99%的人在用,另一個只有1%的人在用,你會選用哪一個?在這個角度看,港幣、美金和歐羅等有政府法令支持因而有巨大網絡的法定貨幣,對比現在只有少數人使用的比特幣,實在擁有不少優勢。

當然,我並不是說比特幣因此便沒有希望成功大量流通,否則,WhatsApp亦沒有可能在短短數年由無名小App,搖身一變成為現在人人在用的熱門通訊工具。比特幣現在幣值屢創新高,也代表最少有部分人認為比特幣可以在可見的將來形成巨大的網絡。

它能怎樣建立網絡我不知道,一個可能的情況是,利用一些現成的網絡,例如現已發展十分成熟的智能手機網絡。通過這網絡成功「發達」的手機App例子多不勝數,我們不能排除在不久將來有人推出一個方便易用的比特幣手機App令比特幣的網絡在幾個月內迅速擴展。

作者為香港中文大學經濟系助理教授 

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