Friday, December 13, 2013

經濟學碩士和博士 (研究院是什麼一回事.之一)

2013年12月13日

在美國誤人子弟多年,教了不少三四年級的本科生。學生離校在即,每學期總有數個成績較好的問我有關研究院的問題,也為不少學生寫過推薦信,最近更參與了敝系招收研究生的工作。每年暑假回港放假,又常被問及當研究生到底是什麼一回事。是次一連兩天我且權充「升學權威」,給大家介紹一下當研究生的「內幕」。經驗所限,我介紹的是美國經濟學界的情況,不一定能應用於其他學科或其他地區。

深造前預備班

我的意見不適用於兩類人:若果你天資優異,是N優的材料,名牌大學爭相招納,我IQ 150以下的意見可說毫無價值;相反,若果你志在隨便拿個什麼碩士、博士,不在乎學校的名聲,甚至不介意學校是否存在,我的意見更是無關痛癢。

從前美國的經濟學系少有提供碩士課程,碩士的銜頭是未能完成博士課程的安慰獎。近年情況大為不同,不少學校開辦經濟學碩士課程,而且不少質素甚高,箇中原因是亞洲區經濟起飛。這類碩士課程多收取海外學生(以亞洲區為主),甚少提供經濟資助,學生交的是海外學生的高昂學費。課程成了學校的一大財路,愈開愈多。

經濟學碩士課程一般為期兩年,主要是修課,不一定要寫論文。課程的難度、數學知識的要求在本科與博士之間。微觀經濟、宏觀經濟、計量經濟是例牌內容;再加上幾科選修,只要成績不太差,一般都能順利畢業。

碩士課程相比博士課程有兩大好處:第一,若果你的經濟、數學根底較弱(或印象模糊),碩士課程的內容比較容易消化,不致讀得一頭霧水,讓你有時間慢慢適應,以及搞清楚到底自己是否適合以經濟學為職業;第二,碩士課程成績好,進而讀博士的難度會低一點,到好學校讀博士的機會亦會增加。

不過,美國碩士課程多得眼花繚亂,學位傳達的訊息變得含糊。近年翻閱報讀敝系博士課程的內地生資料,幾乎有一半擁美國碩士學位兼且科科A,高下難分。

經濟學博士課程一般為期5至6年,間或有4年甚至3年完成的,更有「十年寒窗」式可歌可泣的例子。課程首兩年完全是修課,一般在第一年完結後有一個考試(稱為qualifying exam或preliminary exam),考的是一年級學過的內容,目的是汰弱留強,好讓跟不上的學生打退堂鼓。有些學校更在第二年完結後再考一次試,內容專門一點。

兩年下來,考試淘汰加上自願離校(心灰意冷、興趣不合等),博士生的人數可能少了一半。

修課後開始找博士論文題材,聯絡興趣相近的教授組成論文委員會。論文寫好、口試考過,閣下就成為博士了。

讀博士有錢落袋

除非學生表現奇差或者學校太窮(如數年前的金融風暴期間),美國經濟系一般會為博士生提供經濟援助,免交學費加上聘請博士生當教學助理。教學助理的工作不外乎代教授改卷、改功課、解答一下本科生的問題。若果系內的教授有研究撥款,博士生更可申請當研究助理;成績好的學生,更可申請不用工作的獎學金。

助理者,廉價勞工也,薪金比最低工資高,但不會高出太多。物價較高的城市(如紐約、三藩市)薪金較高,私立大學平均比公立大學出手闊綽。當助理的薪金約為1萬港元以上,間或有超過2萬港元的。薪金低不用交稅,夠交房租夠錢開飯,辛苦一點可以儲點錢每年回港一次,對過着中產生活的港人是個「啱啱夠」的數字。薪金雖低,但我見過不少來自貧窮國家的同學,可以「死慳死抵」把一半薪金送回祖家!

當教學助理可積累教學經驗,當研究助理更可參與研究工作,提早走進學術世界。阿Q一點地說,當數年博士生有助養成節儉的美德。經濟學本已是斤斤計較的科目,再經過數年的窮生活,不少經濟學教授變得非常孤寒。舉個例說,今年暑假在城大教書,除非有人請客,我絕少到又一城用膳,最常光顧的是價廉物美的大學飯堂!

作者為維珍尼亞理工大學經濟系助理教授

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