Friday, December 20, 2013

從離婚了解婚姻

2013年12月20日


昨天介紹了三套有關結婚的經濟理論。理論一,婚姻本身有價值,情投意合者離婚機會低,結婚的好處比同居大;理論二,婚姻有承諾的功能,以離婚的巨大成本作為「恫嚇」,確保雙方合作無間;理論三,由於不清楚對方的底細,求婚是「示強」的訊號,以證明自己從婚姻中可得到莫大的快樂。數年前的一篇文章【註】,利用美國結婚證書的數據為三套理論一分高下。

話說美國自70年代起,離婚法例有重大的改變。以往的離婚法,一般要求雙方同意(mutual consent),兼要證明婚姻關係中有錯(fault),如對伴侶不忠或家庭暴力之類,離婚才能成事。由於幾乎要等到悲劇發生才夠資格離婚,法律一向被認為不利女性,而就算雙方都同意分開,也往往要堆砌故事,作假證供證明其中一方有錯。
成本下降的影響

從1968至1977年,美國大部分的州政府陸續修改法例,容許單方面(unilateral)提出離婚,不需要證明有錯(no-fault)。直到今天,撇除不同的州份法例的一些分別,美國所有地區都不需要雙方同意離婚,亦不需要證明一方有什麼過失。法例改變大大降低了離婚成本。離婚過程簡單,不用找證據支持,省卻時間和律師費。

考考讀者,法例改變對離婚的機會有什麼影響?

細心的讀者,會想到法例對婚姻市場有兩種不同的影響。法例影響了離婚的動機(incentive),法例直接降低離婚成本,令本來勉強維持的關係得到解放,離婚機會上升。法例也影響了選擇(selection)的機制,令不同種類的情侶加入婚姻市場。

根據三套理論,法例對動機的影響都一樣;對不同種類情侶的結婚機會,法例的影響卻有微妙的分別。

若果婚姻為了着數,或婚姻有發訊號的「示強」作用,法例改變的結果是更多的人拉埋天窗!舉個例,法例改變前,我跟伴侶的關係不過不失,有點拉埋天窗的興趣,但諗深一層又不捨得冒離婚的風險;離婚的成本下降,結婚的着數相對下便宜得多,發出訊號的代價也下降,我就不介意博一鋪了。

法例改變,結果是多了人結婚。這些人由於同住的好處不大,在一起只比單身好一點,在法例改變前不敢簽約,行為改變只因結婚「減價」。整體平均的婚姻質素下降,離婚機會上升。

相反,離婚成本下降將減弱婚姻承諾的功能。離婚的威脅難以迫使雙方合作,結果是不太匹配的情侶會選擇同居或單身,只有合作起來有較大好處的才有興趣結婚,平均的婚姻質素上升。撇開法例對離婚動機的直接影響不計,離婚機會不升反降!

文章作者找來美國1968至1995年33個州份的結婚及離婚個案,發現法例的改變令不夠匹配的情侶打消結婚的念頭,婚姻市場的質素上升。承諾,原來是結婚的主要理由。

盟約婚姻的存在
婚姻承諾的作用,亦解釋了盟約婚姻(covenant marriage)的存在。所謂盟約婚姻,指的是雙方簽約並同意婚前接受輔導,以及有意離婚時亦要接受輔導,兼要證明一方有錯,才有機會獲准離婚。盟約婚姻就如美國70年代的法例一樣,增加了離婚的成本。盟約婚姻一般跟宗教團體有關,在美國未算流行,只有三個州份承認。

根據研究結果,作者也提出了一個支持同性婚姻的理由:若果婚姻有承諾的作用,方便雙方分工合作,改善生活質素,不容許同性婚姻,無異增加了同性情侶分開的機會,令同性戀者蒙受損失,享受不到婚姻帶來的效益。

註:Niko Matouschek and Imran Rasul:The Economics of the Marriage Contract: Theories and Evidence, Journal of Law and Economics, 51(1), 2008, p.59-110.

作者為維珍尼亞理工大學經濟系助理教授 

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