Thursday, January 16, 2014

從美國就業情況說起 (聯儲局政策何處去.之一)

2014年1月16日

美國12月非農業職位增長只有7.4萬個,遠不及過去的20萬左右的增幅。有說數字下跌是由於天氣不佳,但這解釋有兩大問題:第一,7.4萬個是經過季節調整的數字,已考慮到以往年底天氣壞的影響;翻閱一下勞工統計局數十頁的報告,會發現季節調整前的職位不但沒有增加,而是下跌!經季節調整,職位才有增長。第二,報告根據的是去年12月12日及以前的數字,不可能受最近的嚴寒天氣影響。此外,同期失業率由7%跌至6.7%,大半是由於勞動人口下跌,並非就業人口升得快,也不是什麼好消息。

失業率以外的指標

勞動市場的兩個比率受短期及長期的不同因素影響。長期者,包括美國嬰兒潮人口正值退休之年,就業人口和勞動人口同時下跌,降低兩個比率;短期者,經濟不景炒魷魚,不少人心灰意冷放棄再找工作,兩個比率亦會下跌。

介乎兩者之間的因素,包括美國政府自衰退以來的新增或加碼各樣福利措施,再加上剛實施的醫療改革,低收入人士面對甚高的隱性稅(implicit tax),工作意欲下降,中小企請人的動機亦受打擊。

最近政府和參眾議院因終止99周的失業救濟金爭吵不休,現在有這份不太好看就業報告,相信延長政策的機會甚高。經濟差時推出的福利措施有其救急之用,但措施實行以後不易取消,反而拖慢了復蘇的速度。

美國的勞動人口參與率在2008年衰退前約為66%,之後一直下跌,最近只有62.8%;就業人口/人口比率在衰退前約為63%,跌至2010年後穩定下來,最近為58.6%。兩個比率止跌甚至回升,才是美國經濟的真正好消息。

相比之下,香港順風順水,參與率一向穩定:90年代初為63%,最近2012年的數字是60.5%,20年來下跌的不夠3個百分點,相信絕大部分是由於人口老化。

順帶一提,讀者想瀏覽或分析美國以及其他國家的宏觀數據,美國聯儲局聖路易斯分行的聯儲局經濟數據庫(行內稱為FRED,網址http://research.stlouisfed.org/fred2/)是個好選擇,數據完全免費,以美國為主,亦有世界各地的主要經濟指標(經濟增長、物價、貨幣供應、失業率等),一索即得,簡單易用。

相比其他官方經濟數據網站,FRED有三大優點,一為製作的圖表精美,二為可方便的把數據轉化成增長率,三為提供未經修改的歷史數據。相比聯儲局的良好服務,香港的經濟數據一般非常難找,製圖和運算都要花上不少工夫,每次我都邊用邊罵,埋怨其未能「與國際接軌」。

講完美國經濟情況,終於入到正題。貝南奇卸任在即,接任的是現任副主席耶倫(Janet L. Yellen),而接替副主席的據說是前以色列央行行長費沙(Stanley Fischer),費沙是我師父的師父,其學說我頗為熟悉,留待他委任成事後再為讀者介紹。

耶倫經濟觀舉足輕重

投資者要了解未來聯儲局的去向,重要的線索是耶倫這位學者的學術文章。學術跟現實雖有距離,加上貨幣政策由委員會協商,不是主席一人說了算,但主席的經濟觀多少會影響到政策的方向,否則,誰會關心聯儲局主席的遴選過程?

貝南奇是研究1929年大衰退的頭號專家,對「大鑊」之事了解極深,2008年山雨欲來之時,以非一般的貨幣政策抵禦(行內普遍認為美國金融市場「死唔去」,他應記一功),其經濟觀是重要因素也。今天美國的金融市場已回復正常,剩下的是問題多多的勞動市場和不算快的經濟增長。耶倫領導下的聯儲局會做什麼?

隨後的兩篇文章,我會跟讀者闡釋耶倫的觀點,既幫助投資者看清前路,亦順便講解現代宏觀經濟學的發展歷程!

作者為維珍尼亞理工大學經濟系助理教授

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