Wednesday, January 22, 2014

引人犯罪的低收入補助

2014年1月22日

欄友曾國平不時向大家介紹各類讀物,我也從中獲益不少。從來不是什麼大文豪,寫不出「讓有需要的得到支援;讓年青的各展所長;讓香港得以發揮」這樣「簡潔」的中文,實不相瞞,高考中文科僅僅合格的我,差點因此不能上大學!

一年多前,《信報》若知道我高考的中文成績,不知會否反對我在這欄筆耕。對於一個多年沒有以中文下筆的人來說,每周要寫一至兩篇1200字的文章,這的確是一件不容易的事;在這一年多的時間,我學懂了一些「湊字數」的竅門,其中一樣是在文章裏寫一些與文章主題有關的「風花雪月」,一來可以「湊字數」,二來可以令文章看來輕鬆一點,不會趕客。

太太從不喜歡那些善於運用語言偽術的人。如果她問我:「生日快到,為什麼還沒什麼表示﹖」我決不敢回答:「唔提唔代表唔做。」是以太太不時向我提點,「湊字數」的風花雪月不能太多,否則便是「呃字數」。

風花說月完畢,說回正題。梁特首上周發表了任內第二份《施政報告》,正如其題目「讓有需要的得到支援」所指出,今年《施政報告》的重中之重是各項扶貧措施。由於梁特首大有為的作風,這次施政報告內推出的扶貧措施涉及的範圍很廣,故我和「經濟3.0」的二位欄友決定分工合作,各自點評報告內提出的不同扶貧項目。

津貼應否與工資或工時掛鈎

在施政報告內的眾多扶貧項目中,當以「低收入在職家庭津貼」最具革命性。梁特首認為,他建議的「低收入在職家庭津貼」其中一個特質是與就業及工時掛鈎,因而鼓勵自力更生,隱隱然有佛利民生前極力提倡的負入息稅的味道。恰巧上年年初「經濟3.0」便不只一次指出,簡單的負入息稅是眾多扶貧措施中效率較高的一個,我(們)當然不會認為政府因為同意我們的分析而推出該政策。

《施政報告》指出:「住戶每月收入低於貧窮線以下,申請人每月工時達208小時或以上,該家庭每月可獲基本津貼1000元。工時介乎144小時至208小時可獲600元。」表面上「低收入在職家庭津貼」有負入息稅的影子,但實際上卻有點西顰東效。

首先,我明白政府希望在扶貧的同時,貧窮戶仍有誘因自力更生,於是津貼與工時掛鈎,實行「多勞多得」。事實上,在美國的Earned Income Tax Credit(EITC)裏,最貧困住戶所獲的津貼是與工作收入成正比,以鼓勵他們就業。我不明白的是,為何梁特首提議的津貼是與工時而非收入掛鈎。把津貼與收入掛鈎的其中一個好處,是可把津貼名正言順看作成負入息稅,把處理津貼的責任,交到本身收集大量收入數據的稅務局,從而減低行政成本;津貼與收入掛鈎的另一好處是收入比工時難「出術」,「呃津貼」的行為因而較少。

我不反對扶貧,但扶貧不得其法,只會白花納稅人用血汗掙來的錢。如果扶貧政策引致大量「出術」的行為,政府扶貧的錢花在其實不是那麼貧困的家庭上,這有違扶貧的原意。美國的EITC把受津貼的「低收入」分成三部分,第一部分是「進入區」,收入與津貼成正比;第二部分是「高原區」,津貼金額是固定的;第三部分是「離開區」,收入與津貼成反比。EITC發放津貼的模式則大致上是漸進式的,收入每增加1元都會對津貼有所影響,但在收入從「進入區」升至「高原區」和從「高原區」升至「離開區」時,邊際津貼將有大改變,有「呃津貼」嫌疑的行為便浮現。

「湊字數」與「呃工時」

有研究發現,大量受津貼人士的「收入」剛好踏在「進入區」和「高原區」的界線上。有趣的是,這些受津貼人士大部分都是自填入息報稅的自僱人士,顯示不少人有「呃津貼」的嫌疑【註】。

「低收入在職家庭津貼」與EITC的另一重要分別,是貧窮戶在前者所能獲得的津貼以一條界線(工時是否達208小時)來劃分,後者發放津貼的模式則大致上是漸進式的。以一條界線來劃分津貼多少的問題,在於它誘人「出術」的誘因更大。試想一下,你這月的工時是200小時,差8小時便可獲額外400元的津貼(即每年4800元,對低收入人士不是小數目),你會否向僱主提出額外增加8小時的「工時」,同時降低「時薪」,令月薪不變?仁慈的僱主可能會沒所謂,刻薄的僱主可能會要求那400元的額外津貼與你「二一添作五」,結果是有不少接受津貼的打工仔幫僱主「做義工」,「充工時」到208或209小時。

其實,《信報》並沒有規定每篇文章最少要有1200字,不達到這字數稿酬便減半,但這「心理界線」足以令我不時透過風花說月「湊字數」。那麼,一條每年4800元的工時界線又會否令一些人「呃工時」,或自願為老闆「做義工」?

註 Saez, Emmanuel(2012)︰ 「Do Taxpayers Bunch at Kink Points?」 American Economic Journal︰ Economic Policy, 2(3), 180-212.

作者為中文大學經濟系助理教授
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