Thursday, January 23, 2014

低收入津貼的經濟分析

2014年1月23日

專欄寫了一年有多,一百幾十篇文章下來,題材至今仍不絕,全靠層出不窮的政府政策。

在學院裏閉門造車,跟每周在專欄「應用」經濟學大有分別:面對複雜的世事、凌亂不全的數據,要搞清楚各方不同的觀點,用上的往往是最基本的經濟學概念,跟學院的訓練是兩碼子事。一年多以來自覺功力大進,分析經濟現象有點眉目,除了多得同欄兩位朋友每天的切磋砥礪外,更要感謝為政府出謀獻策的一眾有識之士。

今年《施政報告》的焦點在扶貧,推出低收入在職家庭津貼的新政策(下稱「計劃」)。計劃的對象為收入在中位數一半或以下的非綜援家庭;報告中提到一個「兩大兩細」4人家庭的例子,月入只要在14400元或以下兼工時夠長,就能領取600元或1000元的津貼,每位小孩再有800元的額外津貼。據政務司司長說,計劃「有防貧作用以防跌入綜援網」。

中位數14400元從何而來?根據統計處的《綜合住戶統計調查按季統計報告》,4人家庭2012年第一季的收入中位數是28700元,一半大約等如14400元。當然,中位數季季不同,因經濟周期和通脹有上有落,入息上限相信要年年更新。

4人家庭的例子

至於工時要求,報告沒有明言,但據報章引述的「消息」指出,工時的兩級將分別為每月144小時和208小時。《施政報告》又提及,就算收入稍高於中位數的一半,亦能領取半額津貼,但何謂「稍高」則未有交代。

提起4人家庭,想到社處綜援指引中提到的例子:「一個4人家庭,申請人是一位健全的失業人士,他的妻子需照顧兩名分別為16歲及7歲的兒子,長子是全日制高中學生,需在外午膳,幼子則就讀半日制小學。這個家庭每月開支包括租金3500元、另外需繳交水費及排污費及兩名兒子往返學校交通費400元。」根據指引的計算,這個家庭每月可得到10781元的綜援資助。

這種4人家庭似乎是低收入津貼計劃的主要對象之一,且以之作例子為計劃的效果算算賬。

先不評論計劃的好壞,今天的分析,關心的是計劃的客觀效果。

同欄徐家健數周前曾計算4人綜援家庭面對的隱性稅,在此我不厭其煩再解釋一次。按綜援的規定,雙親工作一點賺來的收入可以全數落袋,但超過800元的綜援額就要降低,收入達4200元以後更是完全抵銷,這個綜援家庭面對的選擇是【圖1,藍線】:不工作有10781元的資助,多工作可增加收入;在最低工資下,每月工作140小時可令總收入增加至13981元,但如再努力工作,收入卻不會增加,每多賺1元資助就少1元,是為100%的隱性稅。

如以高於最低工資的時薪40元計算,工作至100小時左右就要面對100%的隱性稅【圖2,藍線】;到了340小時左右,該家庭應該已脫離綜援網了。

兩幅圖表中的紅線代表的是非綜援戶在低收入津貼下的收入。面對最低工資,一家之主工作至144小時,就有2200元的資助,收入於是向上跳一跳;如達208小時,再多收400元;到了250小時以上,一人之力難以應付,相信雙親都要出外工作。在最低工資下工作440小時收入不超過14400元,仍然有津貼。

如時薪達40元,工作到了360小時以上將超過中位數的一半,只有半額津貼,收入將突降;【圖2】的另一假設是,收入超過上限1000元的話,便不能領取任何津貼。

計劃幫助了誰?

若果你是這個不幸家庭的一家之主,面對兩幅圖表,你會有何打算?面對最低工資,計劃可有增加你工作的意欲?有補貼計劃,工作至360小時,收入大約等如綜援的資助。

如沒有計劃,要工作400多小時才能在收入上打個平手,差別不大。不領綜援的好處是能夠自力更生,免卻綜援的標籤,但代價是工時長兼子女沒人照顧。兩者的收入一樣,你會如何選擇?計劃對於這個家庭的影響近乎零。

時薪若有40元,工作至270小時左右收入便超越綜援的資助,雙親大概不需要各有自己的一份工作。打份辛苦工收入比綜援好少少,有多少人願意?就算雙親努力工作,工作到了360小時,又只能領取半額津貼。計劃對這個家庭的影響有限。

時薪大概要有50至60元,工作才明顯比綜援吸引。不過,計劃對時薪超過60元的影響極小,到了100元則根本不符合資格。

舉個例,父親時薪50元工作240小時左右,不夠中位數的一半,可領取全數的津貼,母親又可以繼續照顧子女,相信不少家庭都會選擇工作不領綜援,計劃可幫助這個家庭的收入超越貧窮線。問題是,類似的家庭有幾多?

若然如此,計劃是否要加碼兼放寬資格才更有效果?非也。擴大計劃不只增加政府的恒常開支,更會引來更多勞資雙方「割價求津」的行為。篇幅所限,明天再續!

作者為維珍尼亞理工大學經濟系助理教授

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