Thursday, March 20, 2014

從一幅圖看人口老化問題

2014年3月20日

不知道上周一連6篇討論《長遠財政計劃工作小組報告》的文章悶親了多少讀者?悶還悶,但事關重大。本欄3位作者「硬食」了200多頁的報告,抽取重要的細節跟讀者分析,既有教育大眾的高遠理想,亦有立此存照的歷史使命。

再者,自報告推出以來,除了我們三士諤諤,有關的評論絕大部分只有兩種:「和諧派」照單全收,把報告結論和司長的立場複述一次,略加建議小罵大幫忙;「激動派」從曾司長罵到小組的每位成員,把報告看成出賣港人的大陰謀,慷慨激昂有餘。至於兩類評論的作者有沒有翻閱報告,就不得而知了。

本欄既不和諧亦不激動,堅持的是學院的求真精神,相信數據分析和經濟學思維長期會「跑贏大市」。見報告專家雲集大陣仗,我們當然不敢怠慢,以更嚴肅的態度檢視之,不惜要讀者「捱讀」6篇艱深的文章。

本周輕鬆一點,跟讀者上兩天宏觀經濟課,討論人口老化和出生率下降帶來的影響。

生命中不能避免的收入和消費

經濟學這門不浪漫的dismal science,喜歡把人的一生看成一幅圖畫【圖】,一邊賺取勞動收入,一邊消費享樂。今時今日,人由出生到十多歲都不用工作,勞動收入是零;受過教育投入社會工作後,開始賺取收入,累積經驗升職加薪,愈賺愈多;中年過後達到事業的高峰;隨着年紀漸大,身體漸差,愈做愈少收入逐漸下降;退休過後勞動收入降至零。

至於消費(廣義,包括教育投資),人生中的變化起落要小得多:人總要衣食住行,小時候要交學費,到了年老時更要加添可觀醫療開支,平均來說是一條或許微微向上斜的橫線。

這幅圖描述的是平均一個人的一生,但不包括各種例外:有人今朝有酒今朝醉、有人中年失業或英年早逝、有人年輕時收入最高(如歌影視行業)、有人學習時間長推遲工作(如我們這些學者教授)等等,都不能從這幅圖看出來。此外,較落後的國家缺乏價格高昂的養老或醫療服務,消費又會平坦些。經濟學分析要簡化再簡化,讀者視此圖為大概的情況則可。

個人、家庭、政府的角色

這幅圖雖然簡單,但雖不中亦不遠矣:人,早年有消費冇收入,陷入赤字;工作時收入高於消費,又有盈餘;老年退休後又「坐食山崩」,再度陷入赤字。這幅起起落落的「人生收支圖」,稱作生命周期假說(life-cycle hypothesis),是經濟學中一個重要的分析工具。

在此考考讀者:從出生到工作前的一段時間,加上年老的黃昏時段,入不敷支,錢從何來?

錢主要有三個來源:個人投資儲蓄、家庭轉移、政府轉移。

從你出生開始,你就接受家庭和政府的恩惠:父母供書教學,穿的吃的一應供全,又送你電腦一部讓你打線上遊戲,這些都是從上一代到下一代的財富轉移。就算你由幼稚園到中學讀的都是私校,到了大學卻又得接受政府的支持,資助你那位教書麻麻但月薪可觀的教授。到了老年,既有仔女送上家用(即家庭轉移),又有政府提供的各種老人優惠,兼夾有自己壯年時儲落的一筆投資(股票、住宅之類),三者加在一起讓自己安渡餘生。

三個來源以外,亦有私人的慈善機構資助教育、養老,但重要性平均比三者要低,姑且撇開不論。

因時因地,三者對養老的重要性有高有低。「從搖籃到墳墓」的福利國家(如北歐),政府轉移佔了絕大部分;亞洲地區有敬老的傳統,子女有責任照顧上一代,家庭轉移又會比其他國家重要。若果一代人壯年時遇上經濟起飛,投資回報又可觀,儲蓄豐厚就不用政府或仔女擔心;若果一代人生育率偏低,又可能要多靠努力儲蓄和政府支持。

這幅圖跟人口老化、生育率低等現象有什麼關係?未來香港老人愈來愈多、後生仔相對愈來愈少,是否代表「大鑊」將至?香港的經濟增長是否一定前途黯淡?後事下回分解!

作者為維珍尼亞理工大學經濟系助理教授

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