Wednesday, December 31, 2014

對經濟學者的流行誤解

免費早餐 - 曾國平
對經濟學者的流行誤解

2014年12月31日

2015將至,容我許下一個新年願望:願大家不再對經濟學者有以下的誤解。

一,經濟學者能預測未來:預測(forecast)指的是憑直覺(或靠估),或用統計工具從數據展望將來。前者,經濟學者表現不比其他人好(如開口埋口的「跌三成」、或講完又講的「泡沫即將爆破」);後者,有點用處,但其實不是經濟學範疇。經濟學者可做到的是藉了解現實中各種局限,從而對人類行為作推測(prediction)。增設入境稅,在其他可能影響旅遊業因素不變情況下,高消費旅客比例會升,這是推測。講股票冧把是預測,不是推測。大家留意經濟學者所作推測或預測是否有根有據,三成又好、十億又好,都要追問數字是如何算出來的。

二,經濟學者周身刀張張利:也許香港有太多無所不知的時事評論員,大家誤以為經濟學者亦有此本領。跟其他學科一樣,經濟學走專業化方向,愈讀得深入分工愈仔細。記得中學老師說過,「博士」不「博」,銜頭誤導之至,應稱為「淵士」才對。一個經濟學者約有兩三個領域是專業,知的比普通人多很多,至於經濟學其他領域的認識則因人而異,有時或連大學本科生水平都不如。經濟學以內尚且如此,以外各種學問(如政治時事分析),經濟學者很可能跟大家一樣是門外漢,判斷不一定可靠、觀點亦不一定持平。大家要分清楚經濟學者用經濟學工具分析時事,還是經濟學者以其學術身份發表個人觀點。兩者不是同一回事。

三,經濟學者重私利輕他人:在不少香港人眼中,經濟學者多少有點奸,好像只往錢看,並認為自私自利是理所當然的。對,經濟學強調陌生人自私的行為可帶來互惠互利效果,但也不忘探討自私導致的各種問題。經濟學老祖宗Adam Smith從早就認為人類的幸福快樂不能只靠自私,同情、憐憫、行善同樣重要;今天現實生活各種缺陷和不均(inequality)一直是熱門研究題材,為濟弱扶傾制訂政策也是經濟學重要領域。經濟學者探討自由市場和政府干預之間的取捨(如新出爐的諾獎得主梯若爾),認為「凡干預皆惡」的只有極少數狂熱分子。哲人羅爾斯(John Rawls)的著作《正義論》大家也許聽聞過,鮮為人知的是羅氏受經濟學者影響甚深,其著作常運用經濟學工具和思考方法。經濟學者不只叫大家顧自己,也提提大家幫助別人。

祝大家2015年豐足快樂、心安理得!

作者為美國維珍尼亞理工大學經濟系副教授
http://www.facebook.com/economics3.0

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