Tuesday, May 12, 2015

風險投資與創新

2015年5月12日

風險投資與創新


創科局的撥款申請數月前在立法會未能獲得通過。不少高官名人對此不無憤慨,特首亦批評泛民議員的行為是「對事不對人」,有行政會議成員更詛咒拉布議員會遭「天誅地滅」。其後特首成立創新及科技諮詢委員會,並委任前理大副校長楊偉雄為委員會主席。

大量實證研究顯示,一個國家或地方的經濟發展與當地的創新速度息息相關,是以特區政府有心推動香港的創新科技發展不是壞事。雖然去年公布的全球創新指數(Global Innovation Index 2014)顯示,新加坡和香港的排名相差不遠(新加坡排第七,香港則排第十,在亞洲分別排名頭兩位),不過,兩地在全球創新指數下有關創新科技的指數排名卻是天壤之別,而香港在高科技方面的出口排名,更在100名以外。

Startups缺乏財力

要發展高科技,人才、制度、創新的氛圍和土壤缺一不可。針對近年資訊科技的發展需要,我認為「風險投資」(venture capital)市場的發展也不可或缺。何為「風險投資」﹖大家都知Startups需要充裕的資金去營運,但很多時這些「冇背景、冇財力」的Startups既未夠班上市集資,銀行亦不會向它們作無抵押的貸款,專門為這些Startups提供財務、市場策略,以及其他營運方面的協助的「風險投資者」(venture capitalists)是這些企業的唯一幫手。

「風險投資」市場及其投資者為何重要?原因有幾方面。首先,大量研究指出,一個國家或地方的創新不少源自那些「冇背景、冇財力」的Startups。原因不難理解:大企業不少只顧「食老本」,加上有時受政策保護,因而故步自封不求創新;相反Startups沒有老本可食,更少受政府政策重視,於是只能鑽研新產品和技術以求滿足甚至創造前所未有的市場需求。

另外,由於Startups的「存活率」一般甚低,「風險投資者」所承擔的風險十分巨大。下面的例子很能說明問題:1946年,兩位分別是麻省理工和哈佛的教授聯同一些當地的生意人成立了American Research and Development(ARD),這是第一間作「風險投資」的公司。ARD當時主要投資在一些因應二次大戰時軍事需要而發展出來的技術型企業。在ARD起始的26年裏,絕大部分的投資都「胎死腹中」,公司差不多一半的利潤只來自一個投資項目:在1957年ARD投資了7萬美元在一家名為Digital Equipment Company的公司,後來公司升值至3.5億美元!

正因如此,「風險投資者」所能(或願意)承受的風險比一般投資者或銀行要來得高,他們亦會在Startups成立初期進駐不同企業,以為其提供各方面的協助來減低風險。

創業初期燒錢甚巨

「風險投資」市場對創新重要的另一理由,是近年新興的資訊科技企業在營運初期都花費甚巨。Uber是一個好例子。這間在6年前由兩名北美的年輕人創立的Startup,開初只是在三藩市試用,其後很快便已能集資過千萬美元,在2013年獲USA Today選為年度科技企業,最近集資後其估值更已超過400億美元!這些資訊科技的企業都有一個共通點:它們所提供的產品或服務都有「網絡效應」(network effect)的特質。為了催谷產品盡快在市場內被接受,以便產品或服務的普及率比對手早達到市場的臨界點(tipping point),從而令產品在「網絡效應」的協助下可以發揚光大,是以這些企業很多時都需要補貼早期用戶。香港的Uber早前便曾免費送了用戶兩程200元以內的的士服務,大陸的兩家打的Apps在去年便花了數以億計的金錢大打補貼戰。相比起一般的創新科技企業,Uber這類的資訊科技企業起步時所需的資金可能更多(所謂「燒銀紙」),故此「風險投資」市場是否存在對這類新興的創新科技尤為重要。

普通Startups的「存活率」一般甚低,IT Startups因為網絡效應「爭奪整個市場,而不只是市佔率」(competition for the market, not in the market)的特質,這種「一將功成萬骨枯」的競爭更為激烈,當中所涉及的風險亦更高。

政府一直想推動創新科技的發展。最近創科局在立法會財委會闖關不成,政府應否考慮其他方法,如發展「風險投資」市場來推動創新科技?香港應該繼續發展金融業,為四大支柱之一找來更多的人才嗎?要有答案,先要認真研究香港的金融業,探討其中各分支的發展情況,尤其是牽涉中介功能(intermediation)的業務發展狀況。香港「風險投資」的供應一向偏低,為什麼?香港最出色的大學生,有多少選擇投身金融業?香港的創新科技欠奉,到底是少了一個科技局,還是人才給金融業搶掉而又不夠資金?問題多多,有機會再跟大家討論吧!

香港中文大學經濟系助理教授
亞太研究所經濟研究中心成員
www.facebook.com/economics3.0

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