Monday, June 15, 2015

科技改變經濟生活

免費早餐 - 曾國平
科技改變經濟生活
2015年06月15日

午飯時間,路經校園的停車場,但見數十架的私家車,在烈日當空下停泊。須知在美國的校園,從學生到教授們大多會駕車上學,每日隨時有數千架汽車出入校園,像我乘巴士或走路的是少數。再走過校園外的住宅區,由於夏天學生不用上課,房間大多沒有人居住。

見私家車、房間投閒置散,我聯想到科技如何影響經濟活動。

所謂的分享經濟(sharing economy),就是利用科技將資源用到最盡。你的大屋有吉房供旅客租用、你晚上得閒可以開車載客到機場、你願意幫要出外旅遊的人照顧寵物、你周末喜歡剪草,不介意多剪半天,林林總總的物品服務供應,等待的只是買家。

從前一樣可以找到買家,只是困難得多。朋友介紹、鄰居推薦,都可以幫你物盡其用賺取外快。不過,人際網絡威力有限,未必經常找到買家。你認識的幾位朋友以及他們的朋友,不會經常需要你的駕車服務。

資訊科技的一大功能,就是利用互聯網的平台,將買賣雙方配對,不限於一條村一條街,亦不限於親朋戚友。經濟學中有所謂的「交易定律」:自願交易下雙方必定受惠。你願意買,我願意賣,大家得益。

科技減低了買賣雙方的交易成本,各種從前難以成事的交易量大增,提高了整體的生活水平。不過,這些巨大得益往往不完全反映在GDP的數據之中:分享經濟不少的交易以現金成事(理由不用明言吧?),沒算進正式收入,加上服務的方便快捷難以量度,經濟增長數據於是低估了生活水平。

資源用得盡,間接有環保的效果:若果出租車或共乘(carpool)更為普遍,平均每架私家車的乘客量上升,私家車數目必然大減,少點擠塞之餘亦減少空氣污染。

分享經濟,亦造就了獨特的工作方式:工作時間極有彈性,加上時薪跟工作時數沒有太大關係,可以猛做一個月後休息,又可以每日有不同的工作安排。

分享經濟面對兩大挑戰。法律雖然與時並進,但變化必定不及商業社會的快,一些新穎的生產或銷售手法隨時落入法律的灰色或黑色地帶。同時,分享經濟亦損害了某些傳統行業的利益,紐約的士牌價大跌就是一例。所以,分享經濟的企業除了花大量資源做研究開發,亦要花錢遊說政府、處理法律糾紛。市場競爭,不只是消費者和企業之間的事,有權在手的政府往往牽涉其中。

晚上回家,望見書櫃上的舊書:出版年份由去年到遠至十九世紀,賣家由英國小書店到美國西岸的陌生人,質素由紙頁發黃到像新書一樣,各種各樣符合我的不同需要。若果廿年前要買同樣的舊書,會是何等的艱巨? 

作者為美國維珍尼亞理工大學經濟系副教授 

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